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La fragata Berenguela

Lunes 18 de Julio, 2016
En 1864, el gobierno español decidió reforzar una escuadra que se encontraba en el Pacífico envuelta en una crisis con varios países de Sudamérica. Envió varios barcos, entre ellos la fragata Berenguela, que tuvo una activa vida sobre todo en el Caribe y el Pacífico, y fue el primer barco español en cruzar el Canal de Suez. Por: Marcelino González Fernández

En octubre de 1853, el gobierno autorizó la construcción de tres fragatas de casco de madera, casi gemelas, que iban a llevar los nombres de tres reinas españolas. Fueron la Berenguela (por Berenguela de Castilla) y la Blanca (por Blanca de Navarra), que se construirían en Ferrol; y la Petronila (por Petronila de Aragón), en Cartagena.

La Berenguela fue en Esteiro (Ferrol) el 24 de febrero de 1857 y entró en servicio el 12 de septiembre. Entre sus características, tenía 64 m de eslora, 13,1 m de manga, 5,6 m de calado y 2.600 toneladas de desplazamiento. Constaba de una máquina de 360 caballos nominales, cuatro calderas y una hélice. Podía cargar 234 toneladas de carbón y alcanzaba 10 nudos.

Como propulsión auxiliar tenía un aparejo de vela con bauprés y tres mástiles. Su dotación la formaban unos 400 hombres y su mascarón de proa representaba a la reina Berenguela de Castilla.

Armaba 37 cañones de avancarga y ánima lisa: diez de 68 libras (20 cm) y 26 de 32 libras (16 cm) en la batería, y uno de 68 libras en colisa a proa, que, tras la campaña del Pacífico, quedaron en 20 cañones lisos de 20 cm y seis rayados de 16 cm. También llevaba cuatro cañones menores.

COMIENZA SU VIDA OPERATIVA
En octubre de 1857, la Berenguela trasladó de Génova a Cataluña a los duques de Montpensier. Al año siguiente fue destinada a La Habana, y en mayo de 1860 transportó a Veracruz, México, al embajador Francisco Pacheco.

En julio de 1861, integrada en una división mandada por Joaquín Gutiérrez de Rubalcaba, en la que también estaban las fragatas Blanca y Princesa de Asturias, tomó parte en una demostración naval ante Puerto Príncipe, Haití, derivada de problemas surgidos por la anexión voluntaria de la República Dominicana a la corona de España. Desde finales de 1861 hasta mediados de 1862, con las fragatas Blanca y Petronila entre otras, participó en la expedición de Prim a México, una intervención armada al lado de Francia y Gran Bretaña por haberse negado el presidente mexicano Juárez a pagar la deuda externa.

Pero cuando se vio que las intenciones francesas eran crear en México una monarquía a la europea, la Berenguela recibió la orden de regresar a Cuba. Y en abril de 1862 tomó parte en la retirada de soldados de Haití a La Habana con otros barcos.

En agosto de 1862 regresó a la Península. A principios de 1863 operó en Casablanca por problemas con los moros, a continuación pasó a Ferrol para efectuar obras, y regresó a Cádiz en junio de 1864.

LA GUERRA DEL PACÍFICO
Ante la crisis surgida con varios países sudamericanos del Pacífico, sobre todo Chile y Perú, el gobierno decidió reforzar la escuadra formada por las fragatas Resolución y Triunfo y la goleta Covadonga, que había sido enviada en 1862. Para ello, entre otros barcos, envió a las fragatas Berenguela, Blanca y Villa de Madrid. La Berenguela salió de Cádiz el 19 de julio de 1864 al mando del capitán de navío Jacobo Mac-Mahón, tocó en Santa Cruz de Tenerife, Río de Janeiro y Montevideo, pasó el Estrecho de Magallanes, y se incorporó el 11 de diciembre a la escuadra del Pacífico, al mando del jefe de escuadra José Manuel Pareja.

La Blanca y Villa de Madrid llegaron el 20 de diciembre, el 10 de octubre anterior se había incorporado la goleta Vencedora, en tanto que la fragata Triunfo se había perdido por un incendio fortuito en noviembre.

La Berenguela, al mando del capitán de navío Mac-Mahón, que en marzo de 1865 fue relevado por el capitán de navío Manuel de la Pezuela y Lobo, tomó parte en las actividades de la escuadra. Al declarar Chile la guerra a España, en septiembre de 1865 Pareja ordenó el bloqueo de los puertos chilenos con gran dispersión de sus barcos.

Coquimbo fue bloqueado por la Berenguela, que apresó al vapor chileno Matías Cousiño.

Pero ante el cariz que estaba tomando la situación, el 2 de noviembre Pareja decidió modificar el bloqueo reagrupando los barcos para evitar que fueran sorprendidos. Con el nuevo despliegue, la Berenguela y la Blanca bloquearon Caldera, donde la Berenguela fue atacada por cañoneras chilenas el 27 de noviembre, que se retiraron ante el fuego de la fragata.

Al saber que la goleta Covadonga había sido apresada y, como la crisis seguía su escalada, Pareja se suicidó el 29 de noviembre de 1865. El mando de la escuadra recayó en el capitán de navío Pezuela, comandante de la Berenguela, hasta que lo tomó el brigadier Méndez Núñez, quien al mando de la fragata blindada Numancia se había incorporado en mayo de 1865 y había ascendido, dejando el mando de la blindada a Antequera, que había sido su segundo.

El 27 de diciembre de 1865, la Berenguela intervino en el hundimiento del torpedero chileno María Luisa en el puerto de Calderilla, y el 13 de enero de 1866 finalizó el bloqueo de Caldera.

PASO DE SUEZ
En 1868, la Berenguela se incorporó a la Escuadra del Mediterráneo, que estaba al mando de Juan Bautista Antequera. Y al año siguiente fue destinada a las Filipinas. Como se iba a inaugurar el Canal de Suez, el gobierno decidió que la fragata lo pasara tomando parte en los actos de su inauguración. Zarpó de Cartagena el 27 de octubre de 1869 al mando del capitán de navío Alejandro Arias Salgado.

Tras hacer escalas en Malta y Alejandría, fondeó en Port-Said el 14 de noviembre, a la entrada al canal. Estando en el fondeadero, los guardiamarinas de la fragata se aproximaron en bote al yate francés Aigle, donde iba la emperatriz Eugenia de Montijo, a la que dedicaron una serenata.

Pero la Berenguela tuvo problemas debido a su calado y no pudo integrarse en la formación de barcos que inauguraron el canal el 17 de noviembre. Tuvo que aligerar pesos desembarcando la artillería, que fue transportada por el desierto a lomos de camellos, y el 2 de diciembre comenzó a navegar hacia Ismailía, donde tuvo que reduciraún más su calado, y llegó a Suez el 17 de diciembre. Una vez reembarcado el material, continuó viaje y llegó a Manila en 1870.

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